Los pros y los contras de la corta vida de su tecnología

Cuando Apple admitió que utiliza las actualizaciones de software para ahorrar batería degradando el rendimiento de los teléfonos más antiguos, provocó bastante indignación. La obsolescencia planificada, o el acortamiento intencionado de la vida útil de un producto, suena mucho a que la empresa le está diciendo: “Podríamos hacer este producto mejor, pero estamos eligiendo hacerlo peor porque queremos volver a recibir su dinero dentro de unos años.”

No es una interpretación injusta -muchas empresas han utilizado la obsolescencia programada como un mero mecanismo de beneficio-, pero tampoco es toda la historia, especialmente cuando se trata de tecnología. De hecho, se podría argumentar que la obsolescencia programada es necesaria e inevitable en este sector, a pesar de los problemas de residuos y medioambientales que rodean a este modelo de bajo coste y gran volumen. Existe un ciclo constante de mejora y actualización, impulsado en parte por la continua demanda de nuevos productos, y si su teléfono se rompe dentro de unos años, ese podría haber sido el límite de su vida útil de todos modos.

Diferentes tipos de obsolescencia planificada

Los productos duraderos son todos iguales, pero los productos con una vida útil limitada artificialmente están todos planificados para quedarse obsoletos a su manera. Algunas de las estrategias más comunes que probablemente haya encontrado son:

  • Durabilidad artificiosa: Cuando un producto se construye intencionadamente con piezas de baja calidad o frágiles que pueden degradarse o romperse con el uso repetido. El cártel de Phoebus, un consorcio de fabricantes de bombillas, utilizó esta estrategia para limitar la vida útil de las bombillas. Esto no era tan común en los primeros teléfonos inteligentes, ya que no había realmente una expectativa de que la tecnología subyacente cambiara fundamentalmente, por lo que los propios teléfonos eran famosamente duraderos.
  • Prevención de reparaciones: Cuando un producto está construido de forma que es difícil de reparar. Tornillos difíciles de alcanzar, piezas pegadas, baterías inaccesibles, pantallas no intercambiables… a menudo puede ser más fácil comprar un teléfono nuevo que arreglar el antiguo.
  • Obsolescencia percibida: Estrategia utilizada para hacer creer a los consumidores que sus productos están anticuados, lo estén o no. Los nuevos diseños, el hardware ligeramente mejorado y las brillantes campañas publicitarias pueden hacer que los usuarios piensen que el nuevo producto es una actualización mayor de lo que realmente es.
  • Obsolescencia sistémica: Es cuando el producto se vuelve menos útil porque el sistema en el que se utiliza cambia. Esto aparece sobre todo en forma de problemas de compatibilidad. No puede ejecutar nuevas aplicaciones o juegos en su antiguo hardware, por lo que tiene que actualizarlo.
  • Obsolescencia programada: Cuando la vida útil de un producto está determinada por una configuración específica. El ejemplo más famoso es el pleito de las impresoras de HP, en el que se argumentó que habían programado sus impresoras para que enviaran mensajes de error de “poca tinta” y dejaran de funcionar cuando en realidad quedaba mucha tinta en los cartuchos.

Estas parecen estrategias bastante furtivas, y aunque hay cierta lógica detrás de ellas, un poco de indignación por la obsolescencia planificada está ciertamente justificada.

Por qué la obsolescencia programada no es buena

1. Es más cara

La obsolescencia programada suele significar la construcción de cosas con piezas de menor calidad para garantizar una vida útil corta y hacer que los clientes vuelvan a por el siguiente modelo. Piense en ello más como un modelo de suscripción que como una compra única: a intervalos aleatorios, cuando su tecnología falla, tiene que pagar una cuota para seguir utilizándola. Dependiendo de sus hábitos, esto puede resultar bastante caro. Esto es especialmente un problema cuando un producto podría seguir siendo útil, pero una empresa lo fuerza a fallar de alguna manera. Una cosa es la duración natural de la vida, otra es romper algo intencionadamente.

2.Los residuos son malos para el medio ambiente

Cuanto antes falla un producto, antes entra en nuestra cadena de gestión de residuos, que, por el momento, no es muy buena. Si tenemos suerte, nuestros residuos electrónicos se reciclan y se reutilizan en algún lugar; lo más probable es que acaben en vertederos, océanos e incineradoras, causando bastante daño al medio ambiente, sobre todo en los países en desarrollo que suelen ocuparse de ello. La obsolescencia planificada acelera el ritmo al que se tiran los productos, lo que agrava todo este problema.

3. Mayores tasas de extracción de recursos naturales

Nuestros teléfonos parecen mágicos, pero dentro de la caja, todo son trozos de nuestro planeta que sacamos y convertimos en cosas que podemos utilizar. Esto puede ser malo para el medio ambiente, pero también lo es para las personas que extraen estos recursos. Muchos componentes de nuestra tecnología moderna proceden de naciones en desarrollo inestables, y el dinero suele ir a parar a algunos regímenes desagradables y opresivos.

Por qué la obsolescencia planificada en tecnología tiene realmente sentido

Así que los consumidores se ven obligados a gastar más, el planeta tiene que lidiar con más basura y estamos apoyando a las dictaduras militares con cada compra. Todo eso es cierto, pero aunque parezca malo, hay algunos contraargumentos convincentes.

1. Es más barato

Los precios de la tecnología son bajos, y sólo parecen bajar. Eso se debe probablemente, en parte, a las economías de escala que permite la obsolescencia programada. Dado que existe una demanda enorme y constante de nueva tecnología, ésta puede producirse y distribuirse en volúmenes lo suficientemente grandes como para que el precio de comprar un teléfono nuevo y barato cada pocos años siga siendo menor que el de comprar un teléfono más caro y duradero a intervalos menos frecuentes. La corta vida útil también significa que los fabricantes no tienen que invertir el tiempo y los materiales adicionales en la producción de productos duraderos, lo que reduce aún más los precios.

2. Hace que la tecnología siga avanzando

Seguro que no hay mucha diferencia entre la sexta y la octava generación en lo que respecta a la mayor parte de nuestra tecnología, pero hay una brecha bastante considerable entre, digamos, la cuarta y la décima. Los cambios incrementales en la potencia de procesamiento, las características y el software se van sumando, y esos pequeños pasos son posibles porque hay un mercado para ellos. Alguien ahí fuera está al final de la vida útil de su tecnología y está buscando la siguiente mejor cosa, que en realidad puede ser una gran actualización si tuvo su último producto durante unos años. Los ciclos de producto cortos se traducen básicamente en un progreso tecnológico más rápido.

3. Es el círculo de la vida

A nuestro ritmo actual de progreso tecnológico, no querrá estar utilizando la misma máquina durante diez años (incluso el anuncio de Bell mencionado anteriormente que promociona los teléfonos ultraduraderos está de acuerdo). Tendrá una potencia lamentablemente baja, las cosas no funcionarán en ella y es posible que ya no reciba actualizaciones de seguridad. Eso no se debe a que las corporaciones ávidas de dinero hayan diseñado su máquina para que falle, sino a que la tecnología en general ha mejorado mientras que la suya ha permanecido igual. Simplemente no tiene sentido fabricar una tecnología más cara y que requiera más capital cuando, de todos modos, será irrelevante en el mismo tiempo. De hecho, es posible que utilicemos menos recursos.

Planificar un futuro menos obsolescente

Ya no los fabrican como antes, pero probablemente tampoco los harán como en el futuro. Por mucho que nuestro sistema parezca depender de un flujo constante de innovaciones y actualizaciones, esto conduce a un gran despilfarro, y podría haber una forma mejor.

Una idea que está ganando terreno poco a poco es la modularidad: ¿qué pasaría si pudiéramos comprar un teléfono con hardware actualizable? Varios, como el FairPhone y el Moto Z, le permiten intercambiar componentes si quiere potencia o funcionalidad extra. El FairPhone, en particular, le permite sustituir prácticamente todo lo que quiera, desde la batería hasta las placas de circuitos. También se abastecen de sus materiales de la forma más ética posible y promueven el reciclaje.

No se trata de una solución global, pero un proceso incesante de innovación y actualización parece ser la forma en que se desarrollará el futuro, y los ciclos cortos de productos de usar y tirar, aunque podría decirse que no son tan malos como se hace creer, no son un camino muy sostenible.

Créditos de la imagen: Comparación del impacto medioambiental de los productos de corta y larga duración, Ciclo de vida del producto, Fun with Graphs, Planned Un-obsolescence

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